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Monde. Les sidérurgistes européens craignent que la hausse spectaculaire des prix de l’énergie n’aggrave la crise, interrompant la production

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La hausse spectaculaire des prix de l’énergie a contraint les sidérurgistes européens à réduire leur production. Ces réductions pourraient entraîner des fermetures massives d’usines dont certains préviennent qu’elles pourraient être permanentes.

Bien que possédant quatre éoliennes et plus de 50 000 panneaux solaires sur son site de Genk, à l’est de la Belgique, le fabricant d’acier inoxydable Aperam a été contraint d’interrompre sa production en raison de la hausse des prix de l’énergie.

L’entreprise a déclaré que le montant de sa facture d’énergie pour un mois serait équivalent à ce qu’elle payait en un an. Elle a mis à l’arrêt une installation de recyclage de déchets d’acier inoxydable transformés ensuite en brames géantes, employant environ 300 travailleurs.

« Nous avons des leviers temporaires pour surmonter une certaine période, mais cela ne peut pas durer des années », a déclaré à Reuters le chef européen d’Aperam, Bernard Hallemans.

« Si cela se produit, nous assisterons à une désindustrialisation de secteurs comme le nôtre et l’Europe deviendra également dépendante des importations pour les métaux de base comme les nôtres. »

La maintenance estivale devrait normalement plafonner la production à environ 80 % de la capacité. Bernard Hallemans a indiqué que le chiffre est d’environ 50 % depuis la fin juin, après que la Russie ait fortement réduit l’approvisionnement en gaz de l’Europe, faisant grimper les prix à de nouveaux records.

Les importations en Europe, en grande partie en provenance d’Asie où les prix de l’énergie sont bien plus bas, (mais l’empreinte carbone plus élevée), sont passées de 20 à 25 % en 2020 et 2021 à 40 % cette année, avec un pic à environ 50 % ces dernières semaines.

Selon Bernard Hallemans, l’Europe doit apporter des réponses. Un rapport du cabinet de conseil en stratégie McKinsey, de l’année dernière, indique que l’acier contribue pour environ 83 milliards d’euros (80,97 milliards de dollars) en valeur ajoutée directe à l’économie de la région, employant directement 330 000 personnes.

La Commission européenne affirme que les mesures de défense commerciale de l’UE ont protégé 195 000 emplois dans le secteur de l’acier en 2021, bien que les critiques affirment que l’écart des coûts énergétiques est désormais si élevé que les importations peuvent être moins chères même avec des garanties supplémentaires.

En ce qui concerne l’énergie, l’Union européenne n’a pas réussi à se mettre d’accord sur un plafonnement du prix du gaz, mais a soutenu un plan visant à distribuer les revenus excédentaires des producteurs d’électricité aux utilisateurs.

Selon Bernard Hallemans, le paiement potentiel que recevraient les producteurs tels qu’Aperam n’est pas clair et pourrait ne pas avoir lieu avant plusieurs mois, alors que les prix de l’énergie s’envolent au moment même où Aperam cherche à lier ses clients à des contrats annuels.

L’hiver de la désindustrialisation

En Allemagne, un pays largement dépendant du gaz russe pour alimenter son économie axée sur les exportations, l’industrie sidérurgique est confrontée à des coûts énergétiques supplémentaires de 10 milliards d’euros, soit environ un quart du chiffre d’affaires annuel moyen du secteur, avec des coûts supplémentaires pour la transition écologique de l’UE.

Hans Juergen Kerkhoff, le président de la fédération allemande de l’acier (WV Stahl) a déclaré : « Si nous ne tirons pas la sonnette d’alarme maintenant, un hiver de désindustrialisation nous menace en Allemagne ».

ThyssenKrupp Steel Europe a réduit sa production, avec des clients hésitants face à une récession émergente et à des prix de l’énergie qui remettent en cause sa compétitivité internationale.

Arcelor Mittal, le deuxième plus grand producteur d’acier au monde, a également arrêté un haut fourneau en Allemagne, ainsi que d’autres en France, en Pologne et en Espagne, et prévoit que sa production européenne du quatrième trimestre sera inférieure de 17 % à celle de l’année précédente.

Adolfo Aiello, directeur adjoint de la fédération européenne de l’acier Eurofer, affirme que si la crise énergétique n’est pas résolue à court terme, les arrêts temporaires pourraient devenir plus permanents, s’appliquant également à d’autres secteurs à forte intensité énergétique tels que les autres métaux, les engrais et les produits chimiques.

La situation s’est nettement aggravée depuis les prévisions d’août

Eurofer indique que la situation s’est nettement aggravée depuis ses prévisions d’août, qui tablaient sur une baisse modeste de 1,7 % de la consommation européenne d’acier cette année, mais sur un solide rebond de 5,6 % en 2023.

Les prochaines perspectives trimestrielles de la fédération ne sont attendues que fin octobre, mais le directeur des études économiques, Alessandro Sciamarelli, affirme que le déclin de 2022 sera plus profond que les prévisions actuelles, avec une baisse également constatée en 2023.

« Les événements des deux derniers mois ont complètement bouleversé le tableau », a-t-il déclaré.

Chômage temporaire

Les 1 200 employés de l’usine Aperam de Genk risquent de se retrouver au chômage temporaire, avec un salaire net réduit d’au moins un cinquième, au moment même où l’inflation atteint 10 %.

L’usine a déjà subi des arrêts temporaires par le passé, notamment pendant la crise financière mondiale de 2008-2009.

« Aujourd’hui, personne ne sait comment les prix de l’énergie (vont évoluer) … comment nos clients vont réagir, si nous pourrons payer les factures, etc. », a déclaré Yves Dufrane, directeur de la production, avant un arrêt de travail de trois jours sur son site en aval.

« Je pense que c’est pire que ce que nous avons connu en 2009 ».

Rédacteur Fetty Adler

Source : Europe’s Steel Makers Fear Deepening Crisis From Energy Crunch as Output Halted

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