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Homme. Civilisations perdues – Y avait-il des cultures préhistoriques industrialisées ?

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Cette planète aurait-elle pu abriter des civilisations perdues semblables à la nôtre dans un passé lointain ? Pour vraiment comprendre l’histoire de la Terre, nous devons d’abord répondre à l’énigme séculaire des cultures préhistoriques. Ce sujet fascinant est abordé dans The Silurian Hypothesis, une nouvelle recherche co-écrite par les scientifiques de la NASA, Gavin A. Schmidt et Adam Frank.

Les personnes qui ont regardé la série de science-fiction, Dr. Who, connaissent les Siluriens – des créatures ressemblant à des lézards qui ont développé une compétence industrielle il y a environ 450 millions d’années, bien avant l’apparition des humains sur la planète.

Les Siluriens ne sont bien sûr pas réels, mais cela ne veut pas dire que l’idée d’une vie préhistorique avancée n’est pas possible. En fait, cela soulève de nombreuses questions intéressantes, L’une d’entre elles n’est pas la moindre : si une civilisation industrielle avait existé dans le passé, qu’aurait-elle laissé derrière elle ?

La chasse aux civilisations préhistoriques avancées

L’hypothèse silurienne interroge sur la possibilité de détecter des éléments culturels industrialisés tels que des villes, des usines et des routes dans les archives géologiques. En d’autres termes, comment savons-nous que notre civilisation est la seule technologiquement avancée à avoir existé sur terre ?

La réponse n’est pas concluante car lorsqu’on cherche des civilisations avancées, il faut considérer l’âge estimé de l’univers à 13,8 milliards d’années. De plus, on pense que la vie complexe n’existe sur Terre que depuis 400 millions d’années, et notre civilisation industrielle n’existe que depuis 300 ans.

D’autres espèces intelligentes ont peut-être existé bien avant les humains, et pas seulement autour d’autres étoiles, mais aussi sur Terre.

« Maintenant, je ne crois pas qu’une civilisation industrielle ait existé sur Terre avant la nôtre - je ne pense pas qu’il y ait eu une civilisation de dinosaures ou une civilisation de paresseux géants », a déclaré Frank. « Mais la question de savoir à quoi on ressemblerait si elle [existait] est importante. Comment savez-vous qu’il n’y en a pas eu une ? »

Civilisations perdues – Y avait-il des cultures préhistoriques industrialisées
Mécanisme d’Anticythère, un ancien appareil grec utilisé pour calculer les positions astronomiques. (Image : wikimedia / Tilemahos Efthimiadis / CC BY 2.0)

Les experts affirment qu’il peut être difficile de découvrir les restes de ceux qui ont habité les civilisations industrielles préhistoriques.

Si des civilisations industrialisées ont existé dans un passé lointain, il n’y a peut-être pas de traces facilement reconnaissables. Les premiers artefacts humains sont extrêmement rares. Par exemple, ils ont noté que les zones urbaines occupent actuellement moins de 1 % de la surface de la Terre et que ces éléments complexes, même issus de la technologie humaine primitive, sont très rarement trouvés.

L’ancien mécanisme grec d’Anticythère, connu sous le nom de premier « ordinateur », datant du premier ou du deuxième siècle av. J.-C., n’a été découvert qu’à la Renaissance. En remontant plus loin que le Quaternaire, il y a 2,6 millions d’années, tout a été retourné et réduit en poussière. De plus, selon les scientifiques, plus une civilisation vit longtemps, moins elle peut laisser de traces.

Civilisations perdues – Y avait-il des cultures préhistoriques industrialisées
Des greniers préhistoriques peuvent être vus le long des parois du Colorado River Canyon, dans le parc national du Grand Canyon. Une falaise ou une coupe de roche est la meilleure façon d’examiner les surfaces antérieures. (Image : NPS du Grand Canyon / Flickr / CC BY-SA 2.0)

Les chercheurs suggèrent de rechercher des preuves subtiles de civilisations industrielles dans les archives géologiques de la Terre ou d’autres planètes et de se concentrer sur l’examen des signes de civilisation que les humains pourraient créer pendant

L’Anthropocène, qui était l’âge géologique caractérisé par l’influence humaine sur la planète.

« Après quelques millions d’années, tout rappel physique de votre civilisation peut avoir disparu, vous devez donc rechercher des anomalies sédimentaires, des choses comme différents équilibres chimiques qui semblent tout simplement farfelus », a déclaré Frank.

« Pas de repas gratuit »

En demandant si nous pouvions « voir » des civilisations industrielles vraiment anciennes, les scientifiques ont été obligés de s’interroger sur les types génériques d’impacts que toute civilisation pourrait avoir sur une planète.

« Construire une civilisation signifie récolter l’énergie de la planète pour faire du travail… Une fois que la civilisation atteint des échelles véritablement planétaires, il doit y avoir une rétroaction sur les systèmes planétaires couplés qui lui ont donné naissance (air, eau, roch). Il y a, en d’autres termes, " pas de repas gratuit." Bien que certaines sources d’énergie aient un impact moindre, par exemple l’énergie solaire par rapport aux combustibles fossiles, vous ne pouvez pas alimenter une civilisation mondiale sans un certain impact sur la planète. » dit Frank.

Frank et Schmidt suggèrent, en outre, de se concentrer sur les traces chimiques laissées par une civilisation sophistiquée. Par exemple, des accumulations inhabituellement importantes d’éléments tels que l’azote pourraient être des indications de l’utilisation d’engrais. Les déplacements de carbone résultant de la combustion de combustibles fossiles seraient un autre signe chimique à rechercher. De plus, diverses activités industrielles contribuent à l’érosion des sols, qui altérerait à son tour les sédiments océaniques.

Archives géologiques

Schmidt et Frank suggèrent que les archives géologiques devraient témoigner de l’existence de civilisations avancées. L’exploitation minière laisserait de grandes quantités détectables de métaux rejetés dans les océans, et certains métaux (plutonium-244 et curium-247) pourraient laisser une signature nucléaire d’une bataille mettant fin à la civilisation.

Il faut également considérer que les archives fossiles sont modifiées par les humains, et que les choses que nous fabriquons laissent également leur marque. L’humanité a pollué l’environnement avec des produits chimiques chlorés synthétiques et des plastiques. On ne sait pas combien de temps ces substances ou leurs dérivés seront détectables.

Civilisations perdues – Y avait-il des cultures préhistoriques industrialisées
Fougères flottantes Azolla. Les fossiles de ce genre indiquent un climat subtropical au pôle Nord et offrent un indice sur l’histoire de la Terre. (Image : Joël Carnat / Flickr / CC BY 2.0)

Dans les archives géologiques, il y a eu de nombreux événements sur la façon dont les humains ont eu un impact sur l’environnement. Un énorme pic des niveaux d’isotopes de carbone et d’oxygène s’est produit il y a 56 millions d’années. Cet événement est appelé le Maximum Thermique du Paléocène-Éocène. De plus, pendant environ 200 000 ans, la température de la Terre a augmenté de 5 à 7 degrés. Cela aurait-il pu être causé par les actions d’une civilisation précédente ?

Dans leur article, Schmidt et Frank ont déclaré : « Il existe des similitudes incontestables entre les événements abrupts précédents dans les archives géologiques et la signature probable de l’Anthropocène dans les archives géologiques à venir. »

Ces événements, bien sûr, ne montrent pas qu’il y avait une civilisation industrielle antérieure.

« L’hypothèse silurienne ne peut pas être considérée comme probable simplement parce qu’aucune autre idée valable ne se présente », ont-ils déclaré. Il reste encore beaucoup de questions auxquelles il faut répondre. « Existe-t-il d’autres classes de composés qui laisseront des traces uniques dans la géochimie des sédiments à des échelles de temps de plusieurs millions d’années ? » interroge leur papier.

« Nous recommandons une synthèse et une étude plus approfondies sur la persistance de sous-produits industriels uniques dans les environnements de sédiments océaniques ».

Le document prend un angle léger et aborde l’idée de la façon dont nous pensons à l’humanité et à notre place dans le tableau d’ensemble.

Notre civilisation industrielle est peut-être la seule qui existe, mais il est beaucoup plus intéressant d’imaginer que nous soyons l’une des nombreuses, sinon des millions, à travers l’univers.

Rédacteur Nello Tinazzo

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